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¿Por qué siempre vemos la misma cara de la Luna?

¿Por qué siempre vemos la misma cara de la Luna?

Tal vez se haya preguntado por qué siempre que vemos la Luna en una noche despejada, vemos los mismos rasgos, la misma cara. Y aunque la intuición nos lleve a concluir que esto se debe a que la Luna no está rotando, en realidad sucede todo lo contrario. La Luna SI rota y lo hace de tal manera que siempre nos muestra una sola cara.

Primero hay que comprender cómo se mueve la Luna alrededor de la Tierra (traslación) para luego comprender por qué la Luna SI rota. Este periodo de traslación lunar es de 27, 3 días, es decir, que si hoy en la noche hay luna llena, hasta dentro de 27,3 días la luna estará exactamente en la misma fase que hoy.

A medida que la Luna va desplazándose alrededor de la Tierra también va rotando.
Aquí el punto clave es la cantidad de tiempo que le toma hacer ambos movimientos.

De hecho, los 27.3 días que le toma a la Luna darle una vuelta completa a la Tierra, es el mismo tiempo que le toma dar una vuelta sobre su propio eje. Es precisamente este movimiento sincrónico, esta coincidencia de movimientos, lo que produce que veamos siempre la misma cara de nuestro satélite natural.

El aspecto fundamental detrás de esta genial coincidencia es la acción de la fuerza de atracción gravitacional. La atracción gravitacional de la Luna deforma ligeramente al planeta Tierra y contribuye en gran medida a la activación de mareas. De igual manera, la atracción gravitacional de la Tierra “jalonea” a la Luna, generando así una protuberancia en la Luna la cual funciona como un freno. Este freno ralentiza el giro de la Luna proporcionándole la velocidad actual de rotación.

Cuando eso sucedió, hace unos 4500 millones de años, la Luna quedó "bloqueada” por las denominadas fuerzas de marea y desde entonces nos ha mostrado la misma cara.
También se tiende a pensar que el lado que no vemos es más frío que el lado que si vemos, ya que no recibe radiación solar. Sin embargo, esto tampoco es correcto. Amabas caras de la Luna, o mejor, toda la superficie lunar, recibe la misma cantidad de radiación a lo largo de su movimiento alrededor de la Tierra.

David Tovar. Grupo de Ciencias Planetarias y Astrobiología, Universidad Nacional de Colombia.
@planetovar